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Empire State Building: chantier iconique de l'histoire des Etats-Unis

Teaserbild-Quelle: United States Coast and Geodetic Survey, domaine public

La construction de l'Empire State Building haut de 443 m et de style art déco a été une épopée qui a duré 20 mois. Les difficultés et péripéties subies par les ouvriers sur le chantier de l'époque sont décrites sur des images et vidéos historiques datant de 90 ans.

Vue de Manhattan vers 1932. L'Empire State Building se trouve à l'avant droit de l'image.

Crédit image: United States Coast and Geodetic Survey, domaine public

Vue de Manhattan vers 1932. Impossible de rater l'Empire State Building qui domine la mégalopole par sa puissance et hauteur.

Il a détenu le record mondial pendant plus de 40 ans! Avec sa hauteur de 443 m, l'Empire State Building de New York a occupé la première place parmi les plus hauts bâtiments du monde de 1931 à 1972. Aujourd'hui, il figure toujours dans le top 50, à la 47ème place.

Course vers le ciel
L'investisseur John Jakob Raskob et Alfred E. Smith, ancien gouverneur de New York, étaient à l'origine du projet. Ils ont présenté en 1929 les plans d'un bâtiment qui devait surpasser le Chrysler Building, déjà en construction à l'époque. A l'origine, l'Empire State Building avait été conçu pour mesurer 305 m, mais lorsque le Chrysler Building a été doté d'une flèche lui permettant d'atteindre une hauteur d'environ 319 m, les projets des maîtres d'œuvre de l'Empire State Building ont également pris de l'ampleur: il a été rapidement prolongé d'une tour de 61 m supplémentaires.

Montage de séquences filmées par l'utilisateur de Youtube Rick888888. Les images ont été colorisées a posteriori.

L'Empire State Building doit d'ailleurs sa forme caractéristique non seulement à l'architecte William F. Lamb, qui a conçu plusieurs grattes-ciel à New York, mais aussi et surtout à la réglementation des zones constructibles de l'époque. Celle-ci prescrivait en effet que le plan des bâtiments de New York devait s'affiner vers le haut. Cela signifie qu'une façade droite ne pouvait pas dépasser 37,5 m de haut. Il s'agissait ainsi d'éviter que les gratte-ciel ne projettent d'imposantes ombres sur les bâtiments voisins.

Les travaux de fondation ont débuté en janvier 1930 et se sont achevés en à peine trois mois. La construction proprement dite a donc pu commencer dès mars. La tour a rapidement pris de l'ampleur: en moyenne, les 3'400 ouvriers employés sur le chantier réalisaient 4,5 étages par semaine. Au total, la tour compte 102 étages.

Squelette d'acier
Comme il était d'usage à l'époque, l'Empire State Building est composé de cadres en acier maintenus ensemble. Au total, 60' 000 t d'acier ont été utilisées pour la construction de la tour. Alors que de la pierre calcaire et du granit ont été utilisés pour la façade, seuls les plafonds des étages sont en béton.  Après environ 20 mois de travaux, la tour était prête à être occupée en octobre 1931.

L'une des célèbres photos de la construction de l'Empire State Building prises par Lewis Hine.

Crédit image: Lewis Hine, fichier donné à Wikimedia Commons dans le cadre du projet de partenariat avec le Metropolitan Museum of Art, CC0

L'une des plus célèbres photos de la construction de l'Empire State Building prise par Lewis Hine.

L'Empire State Building est légendaire à bien des égards. Non seulement en raison de son architecture, qui a notamment servi de décor impressionnant à des superproductions telles que «King Kong» ou «E-Mail for You», mais aussi en raison des hommes qui ont participé à sa construction.

John Jakob Raskob y a veillé en chargeant le photographe Lewis Hine de documenter les travaux de construction. Il en résulte des images qui sont depuis longtemps devenues des icônes de la photographie: Nieter, en équilibre avec une élégance acrobatique à des hauteurs vertigineuses sur des poutres au-dessus de l'abîme. (Plus à voir sur le site de la New York Public Library.) Ces travailleurs intrépides étaient en général des Indiens Mohawk célèbres pour leur résistance au vertige. 

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